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Evaluación de riesgos para la salud presentados por pesticidas

Información en Inglés
¿Preguntas sobre pesticidas?

Actualizado al: 5 de abril del 2007
735-F-99-002

El Gobierno Federal en cooperación con los Estados, regula cuidadosamente los pesticidas para asegurar que no presentan riesgos irrazonables a la salud de las personas o del medio ambiente. Como parte de ese esfuerzo, la Agencia de Protección Ambiental (EPA, por sus siglas en inglés) requiere exhaustivos datos de pruebas por parte de los fabricantes de pesticidas, que demuestren que esos productos pesticidas se pueden utilizar sin que representen un peligro para la salud de las personas y del medio ambiente. Los científicos de EPA y los analistas estudian cuidadosamente estos datos para determinar si es necesario registrar (otorgar una licencia a) un producto pesticida o un uso, y si son necesarias las restricciones específicas. Esta hoja informativa es una breve reseña del proceso de EPA para evaluar los riesgos potenciales para la salud humana cuando se evalúan los productos pesticidas.

Antecedentes

Existen más de 1055 ingredientes activos registrados como pesticidas, los cuales están formulados en miles de productos pesticidas disponibles en el mercado.

La EPA juega un rol crítico en la evaluación de estas sustancias químicas antes del registro, y en la nueva evaluación de pesticidas más antiguos que ya están en el mercado, para asegurar que puedan utilizarse con una razonable certeza de inocuidad. El proceso que la EPA lleva a cabo para evaluar los impactos de un pesticida sobre la salud se denomina evaluación de riesgo.

La EPA sigue el proceso de cuatro pasos establecido por el Consejo Nacional de Investigaciones (National Research Council) para la evaluación del riesgo para la salud de las personas:

Primer Paso: Identificación del riesgo
Segundo Paso: Evaluación sobre cómo respondieron a la dosis
Tercer Paso: Evaluación de la exposición
Cuarto Paso: Caracterización del riesgo

Primer Paso: Identificación del riesgo (Toxicología)

El primer paso en el proceso de la evaluación del riesgo es identificar los efectos potenciales sobre la salud que pueden darse como consecuencia a la exposición a los distintos tipos de pesticida. La EPA considera el espectro completo de los efectos potenciales de un pesticida sobre la salud.

Por lo general, para las evaluaciones de riesgo a la salud, los fabricantes de pesticidas llevan a cabo numerosos estudios de toxicidad sobre animales en laboratorios independientes, y se evalúa la posibilidad de aceptación por parte de los científicos de la EPA.

La EPA evalúa a los pesticidas en un amplio rango de efectos adversos, desde irritación de ojos y piel hasta cáncer y defectos de nacimiento en animales de laboratorio. La EPA también puede consultar literatura publicada y otras fuentes de información de respaldo sobre cualquier aspecto de la sustancia química.

Segundo Paso: Evaluación sobre cómo respondieron a la dosis

Paracelsus, el médico y alquimista suizo, el “padre” de la toxicología moderna (1493-1541) dijo:

"La dosis hace el veneno".

En otras palabras, la cantidad de una sustancia a la que se expone una persona es tan importante como cuán tóxica puede ser tal sustancia química. Por ejemplo, una pequeña dosis de aspirina puede ser beneficiosa para las personas, pero a altas dosis este medicamento común puede ser mortal. En algunos individuos, la aspirina puede ser mortal aún en muy bajas dosis.

La evaluación sobre cómo respondieron a la dosis implica considerar los niveles de las dosis a las cuales se observaron efectos adversos en animales de prueba, y usar estos niveles de dosis para calcular una dosis igual en las personas.

Tercer Paso: Evaluación de la exposición

Las personas pueden exponerse a los pesticidas de tres modos:

  1. Inhalando el pesticida (exposición por inhalación),
  2. Absorbiendo el pesticida a través de la piel (exposición dérmica), y
  3. llevando pesticidas a la boca o al tracto digestivo (exposición oral).

Según la situación, los pesticidas podrían ingresar al cuerpo por cualquiera o todas estas rutas. Las fuentes típicas de exposición a pesticidas incluyen:

Cuarto Paso: Caracterización del riesgo

La caracterización del riesgo es el último paso de la evaluación de los riesgos presentados por los pesticidas para la salud de las personas. Es el proceso que implica combinar el peligro, la respuesta a la dosis y las evaluaciones de exposición para describir el riesgo general presentado por un pesticida. También, explica las suposiciones utilizadas en la evaluación de exposición, así como las incertidumbres inherentes a la evaluación sobre cómo respondieron a la dosis. Se considera la fortaleza de la base de datos en general y se elaboran las conclusiones amplias. El rol de la EPA es evaluar tanto la toxicidad y la exposición como así también determinar el riesgo asociado con el uso del pesticida.

Sintéticamente:

RIESGO = TOXICIDAD x EXPOSICIÓN.

Esto significa que el riesgo a la salud de las personas, presentado por la exposición a pesticidas, depende tanto de la toxicidad del pesticida como de la probabilidad de que las personas entren en contacto con él. Por lo menos se requiere alguna exposición y cierta toxicidad para que éstas resulten en un riesgo. Por ejemplo, si el pesticida es muy venenoso, pero no hay personas expuestas, no hay riesgo. Del mismo modo, si hay amplia exposición pero la sustancia química no es tóxica, no existe el riesgo. Sin embargo, cuando se utilizan pesticidas por lo general hay cierta toxicidad y exposición, lo que resulta en un riesgo potencial.

La EPA reconoce que los efectos varían entre animales de distintas especies y de persona en persona. Para explicar esta variabilidad, se consideran factores de incertidumbre en la evaluación de riesgo. Tales factores de incertidumbre crean un margen adicional de seguridad para proteger a las personas que pueden estar expuestas a los pesticidas. La Ley de Protección a la Calidad de los Alimentos (FQPA, según sus siglas en inglés) requiere que la EPA aplique un factor de seguridad diez veces mayor, si es necesario, para proteger a bebés y niños de los efectos de los pesticidas.

Tipos de prueba de toxicidad que la EPA requiere para las evaluaciones de riesgo a la salud de las personas

La EPA evalúa los estudios llevados a cabo en diferentes períodos y que miden tipos específicos de efectos. Estas pruebas son evaluadas para examinar efectos potenciales sobre la salud de bebés, niños y adultos.

Pruebas de toxicidad aguda: Exposición breve, exposición única (dosis).

Pruebas de toxicidad sub-crónica: Exposición intermedia, exposición repetida durante un período mayor (es decir, 30-90 días).

Pruebas de Toxicidad Crónica: Exposición prolongada; exposición repetida que dura la mayor parte del tiempo de vida esperado del animal. Tiene como objetivo determinar los efectos de un pesticida luego de exposiciones prolongadas y repetidas.

Pruebas de desarrollo y reproducción: Identifican los efectos en el feto de una hembra preñada expuesta (defectos de nacimiento) y cómo la exposición al pesticida afecta la capacidad del animal de prueba a reproducirse satisfactoriamente.

Pruebas de mutagenicidad: Evalúan el efecto potencial del pesticida sobre los componentes genéticos de la célula.

Trastorno hormonal: Mide los efectos que tiene su potencial para trastornar el sistema endocrino. El sistema endocrino consiste de una serie de glándulas y las hormonas que éstas producen, que contribuyen a guiar el desarrollo, crecimiento, reproducción y comportamiento de los animales, incluso de las personas.

Manejo del riesgo

Una vez que la EPA completa el proceso de evaluación de riesgo para un pesticida, usamos esta información para determinar si (cuando se utiliza de acuerdo a las instrucciones de la etiqueta), existe una certeza razonable de que el pesticida es inocuo para la salud de las personas.

En base a las conclusiones de una evaluación de riesgo, la EPA puede tomar una decisión más informada con respecto a si aprobar un pesticida químico o su uso, según se propone, o si se necesitan medidas de protección adicional para limitar la exposición ocupacional o no ocupacional a un pesticida. Por ejemplo, la EPA puede prohibir que se utilice un pesticida en ciertos cultivos, debido a que el consumo de demasiados alimentos tratados con el pesticida puede resultar en un riesgo inaceptable para los consumidores. Otro ejemplo de medidas de protección es requerir a los trabajadores que utilicen equipo de protección personal (PPE, según sus siglas en inglés), tales como respirador o guantes resistentes a las sustancias químicas, o no permitir que entren en los campos de cultivos tratados hasta que haya pasado un tiempo específico.

Si después de considerar todas las medidas apropiadas de reducción de riesgo, el pesticida todavía no cumple con el estándar de seguridad de la EPA, la Agencia no permitirá la sustancia química o el uso propuesto. Independientemente de las medidas específicas aplicadas, el objetivo primario de la EPA es asegurar que los usos legales del pesticida protegen la salud de las personas, en especial de los niños y del medio ambiente.

La evaluación del riesgo para la salud de las personas y la ley

La ley federal requiere una evaluación detallada de los pesticidas para proteger a la salud de las personas y del medio ambiente. En el año 1996, el Congreso introdujo cambios significativos para fortalecer las leyes de pesticidas a través de la FQPA. Muchos de estos cambios son elementos claves del actual proceso de evaluación de riesgos. La FQPA requirió que la EPA considere:

Más información

Si desea mayor información acerca de los programas de pesticidas de la EPA, comuníquese con la División de Servicio de Comunicaciones al teléfono (703) 305-5017 o visite el sitio de pesticidas en el Internet.

Para más información sobre pesticidas específicos, o para averiguar acerca de síntomas de envenenamiento por pesticidas, llame al Centro Nacional de Información sobre Pesticidas (NPIC, por sus siglas en inglés), línea de información directa, sin cargo: 1-800-858-7378, o visite su sitio en el Internet Salida y denegación

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